Борхес Хорхе Луис - Скромность истории - читать и скачать бесплатно электронную книгу 
А  Б  В  Г  Д  Е  Ж  З  И  Й  К  Л  М  Н  О  П  Р  С  Т  У  Ф  Х  Ц  Ч  Ш  Щ  Э  Ю  Я  AZ

Кросби Таня Энн

Поцелуй после полуночи


 

Тут выложена бесплатная электронная книга Поцелуй после полуночи автора, которого зовут Кросби Таня Энн. В электроннной библиотеке forumsiti.ru можно скачать бесплатно книгу Поцелуй после полуночи в форматах RTF, TXT или читать онлайн книгу Кросби Таня Энн - Поцелуй после полуночи без регистрации и без СМС.

Размер архива с книгой Поцелуй после полуночи = 83.26 KB

Кросби Таня Энн - Поцелуй после полуночи => скачать бесплатно электронную книгу



OCR & SpellCheck: Lady Vera
«Венчание в полночь»: АСТ; Москва; 1998
ISBN 5-15-000860-5
Аннотация
Богатая наследница английских аристократов должна вступить в брак, пока часы не пробьют полночь, – и исполняет обязательство…
Таня Энн Кросби
Поцелуй после полуночи
Пролог
Англия
Лето, 1850 год
Ее звали маленькой принцессой Блэкстоун.
Он называл ее малышкой.
Она, конечно, была не принцессой, а только дочерью герцога. Ее весь день держали взаперти в классной комнате. Целый день девочка училась.
– Замучают ребенка, – говорил его папа.
Томас держал язык за зубами, потому что никто не знал, что каждый день она ускользает из классной комнаты, чтобы встречаться с ним. Никто никогда ее не искал. И Том считал, что ее держат взаперти в этой отвратительной классной комнате, потому что ее папа просто не хочет ее видеть. Ее папа был отвратительный старый тип. Том терпеть его не мог.
Нет, она не была принцессой… Она была его лучшим другом.
Лежа на животе на вершине их любимого холма, Томас глядел на маленькую девочку, которая сидела внизу. У него сильно билось сердце. Он раздвинул высокую траву, чтобы лучше ее видеть.
Каждый день Том приходил сюда. Он приходил в одно и то же время с того дня, когда они встретились в саду, за которым ухаживал его папа. Тогда Тому было восемь лет. Ей – семь. Они быстро подружились. Они бегали наперегонки, прятались под кустами и хихикали, когда им удавалось убежать от отвратительных существ. Главным образом – от ее свирепого отца.
Но теперь, когда Тому было тринадцать… когда он ее видел, с его сердцем начинало твориться что-то странное. По временам оно так бешено колотилось, что ему казалось, у его сердца могут вырасти ноги, оно вырвется из груди и умчится прочь. Сейчас с ним творилось то же самое. Том нахмурился. Он втянул в себя воздух, и ему в нос попала травинка. Том чихнул. Затем снова посмотрел вниз на девочку.
«У нее грустный вид», – подумал он. И вдруг услышал, что она рыдает. Том поднялся с земли, отряхнулся и стал спускаться с холма. «Зацепилась, наверное, своим дурацким платьем за что-нибудь, грохнулась и разбила коленку», – решил мальчик.
Том жалел, что теперь она не носит брюки. Как хорошо было, когда они вместе играли и валялись в траве или в снегу.
Девочка не заметила Тома. Она так сильно рыдала, что ничего не видела и не слышала. Томас ждал, когда она поднимет голову. Раньше, бывало, он шлепнет ее по плечу и побежит. А она с визгом мчалась за ним. Теперь он не мог заставить себя дотронуться до нее. Ее вьющиеся волосы были так красиво уложены, что мальчик с трудом отводил от них взгляд. Томас стоял, очарованный, блестящие медные пряди сияли в лучах солнца.
Тьфу, пропасть!
Внезапно Томасу захотелось сесть рядом с ней и обнять ее… погладить ее прекрасные волосы и успокоить. Не в ее привычках было плакать. Мальчик вспомнил, как она его ругала за то, что он однажды разревелся. Томас налетел на голую статую с дурацким фиговым листком, потом у него на лбу выросла огромная шишка. Но она сказала, что он должен быть взрослым и не плакать. А затем отвесила оплеуху. Черт ее побери! Если бы она была мальчишкой, он бы дал ей сдачи.
Но она не была мальчишкой.
Сердце у Томаса екнуло. Она была его лучшим другом, но она была дрянной девчонкой. И если когда-нибудь ребята обнаружат, что он каждый день с ней встречается, его задразнят. Мальчик стоял и не знал, что делать. Заговорить с ней? Или, может быть, толкнуть?
Впервые Томасу захотелось убежать, чтобы она его не заметила. Он с тоской взглянул на холм. Не надо было спускаться. Может, еще не поздно уйти? Однако мальчик не двинулся с места. Его ноги словно приклеились к земле. Она вдруг подняла голову. Томас вздрогнул.
Влажные зеленые глаза пристально смотрели на него.
Мальчишка в смятении сделал шаг назад. Но она не пошевельнулась.
– Ты испугал меня! – У девочки был такой тон, словно она хотела сказать: «Зачем ты пришел? Я не хочу тебя видеть!»
– Я… э-э… – Томас отвернулся и посмотрел на холм. Неожиданно он стал застенчивым, как будто она застала его за чем-то, что ему не следовало делать. Но ведь он просто пришел поиграть с ней. В прятки, в догонялки. Ему нравился ее радостный смех. Ему нравилось общаться с ней. – Я видел, как ты плакала, – запинаясь, сказал Томас.
– Ну и что? – Она свирепо посмотрела на него. Ее брови сошлись на переносице.
Когда Томас увидел вспышку гнева в ее главах, это почти его успокоило. Почти, но не полностью, потому что она была какая-то не такая. Не настоящая.
– Ну и то! – огрызнулся Томас. Ему было досадно, что девочка смотрит на него, как будто он – покрытая бородавками лягушка.
– Ты мог бы что-нибудь сказать! – произнесла она уже спокойнее. А затем угрюмо добавила: – Я тебя ждала.
Ну и что? Они встречались целых четыре года. Но почему-то именно сегодня Томаса так радовали ее слова.
– Ну. – Мальчик старался казаться спокойным. – Я здесь, и что с того? – Он хлопнул ладонями по коленям. – Ты… гм… упала? Ты поэтому плакала?
– Нет. – Ее голос был почему-то глухим, а в глазах снова появились слезы.
– Что случилось, малышка?
Она покачала головой, и слезы потекли из ее зеленых глаз.
– Тория! Что произошло?
Опустив голову, она заплакала еще сильнее. Недолго думая, Томас подвинулся поближе к Тории и обнял ее за плечи. Он наклонил голову к ее мокрой щеке и, глядя ей в лицо, тихо сказал:
– Тория… что случилось? Не может быть, чтобы все было так плохо.
– Но это именно так, – зарыдала девочка и еще ниже опустила голову.
Томас подвинулся еще ближе. Продолжая рыдать, Тория отвернулась от Томаса и локтем задела его щеку. Томас вздрогнул, но не отодвинулся. Он не мог. От нее исходил такой же нежный запах, как от поля после летнего дождя.
– Неужели ты не понимаешь? – рыдала Тория.
Одному Богу было известно, что она имеет в виду. А Томас не слышал ни единого слова. В эти дни с ним происходило что-то странное – он больше не узнавал свое тело, свой голос и даже не мог понять эту маленькую девочку, которую знал целую вечность. Томас потер щеку.
– Может так случиться, что я больше никогда тебя не увижу! – воскликнула Тория.
Господи! Тория даже начинает вести себя как девочка.
– Черт возьми! Тория! – Томас начал злиться. – Ты видишь меня каждый день!
– Больше этого не будет! – прошептала она, качая головой.
Мальчик нахмурился. Он понял: Тория не притворяется и действительно случилось что-то ужасное. Но она сидела так близко, что думать ни о чем не хотелось.
– Мой отец говорит, мы больше не должны видеться! Томас! – горестно прошептала Тория. – Он говорит… возможно, я больше никогда тебя не увижу. И он хочет, чтобы твой папа отправил тебя отсюда.
Наконец он понял, о чем она. Томас сощурил глаза.
– Отправил меня отсюда?
Тория кивнула. От ее слов Томасу стало так больно, как будто его ударили кулаком в живот.
– Почему?
– Потому. Он считает, что мне не подобает играть с тобой. Ты мальчик и при этом всего лишь сын садовника. И если твой папа хочет остаться на работе в Блэкстоуне, он должен отправить тебя подальше отсюда!
– Отправить меня отсюда? – Томас оцепенел, – Куда?
– В школу, я думаю. Мой отец говорит, что твой папа это сделает, потому что не захочет терять работу.
– Мой папа никогда не отошлет меня! – Даже в тот момент, когда Томас говорил, он знал, что это ложь. Его папа должен кормить семь ртов, включая Томаса. И его папа сделает все, чтобы быть уверенным, что его семье не угрожает голод. Если герцог Блэкстоун хочет его отправить…
Томас долго молчал.
– Когда? – спросил он наконец.
– Я не знаю. – Тория обняла его. – Томас!
– Черт возьми! – воскликнул Томас.
Он любил бывать с Торией, и это должно скоро кончиться. Теперь мальчик по-настоящему возненавидел отца Тории. Но ей он об этом не скажет. Но тут слезы брызнули у него из глаз. Он не хотел плакать, а почему-то плакал. Разлучиться с семьей, с лучшей подругой, без которой, как ему казалось, он не сможет жить!
Так они сидели вдвоем, обнявшись. Томас поцеловал Торию в висок. Его единственная подруга.
Она смотрела на него, ее зеленые глаза блестели от слез. Томас же пристально разглядывал Торию, стараясь запомнить каждую черточку ее лица, каждую веснушку на носу.
Она была его лучшим другом, его наперсницей, товарищем его детских игр. И теперь, когда Томас терял Торию, он понял… что она значит для него гораздо больше…
– Обещай, что никогда меня не забудешь! – тихо попросила она. Ее слезы капали ему на руки.
– Обещаю, что никогда тебя не забуду, – поклялся Томас. Мальчик сорвал анемон и протянул Тории. – Обещай, что ты никогда меня не забудешь, Тория.
Она крепче обняла его.
– Обещай! – потребовал Томас.
– Я никогда тебя не забуду! – поклялась Тория. – Томас, ты знаешь, что я никогда не забуду тебя!
– Мне кажется… Мне кажется, я тебя люблю, – прошептал он.
– Мне кажется, я тоже тебя люблю.
И так они сидели, обнявшись. И от переполнявших их чувств им было трудно говорить.
Когда-нибудь он вернется за ней.
Когда-нибудь он будет не просто сыном садовника. Он будет достоин ее…
Когда-нибудь…
Глава 1
1 июня 1863 года
«Дорогой мистер Смит!
Я понимаю, что прошло много времени с тех пор, как мы перестали писать друг другу…»
Леди Виктория Хавершэм слегка стукнула пером по письменному столу и уныло вздохнула. Нахмурившись, она задумчиво уставилась на чернильное пятно, которое осталось от пера.
Будь все проклято! Время на исходе!
Она должна выйти замуж не позже чем через две недели! Хотя леди Виктории двадцать четыре года, она осталась в девицах. Виктория почти не выезжала в свет. Когда все ее подруги стали ездить на балы, у ее отца случился этот злополучный приступ. Раньше Виктория совсем не жалела, что ей приходится сидеть дома. А сейчас… в этот самый момент… девушка поняла, что сожалеет… Она поморщилась. Ну… может быть, слово «сожалеет» было не совсем точным, так как даже сейчас ей не хотелось выходить замуж.
Но у нее не было выбора.
Виктория стучала пером по столу и внимательно смотрела на письмо. Она опять пишет старому садовнику. Зачем? Не знает сама. Старик редко отвечал на ее письма. Он не умел читать. Виктория знала, что милый Джордж часто хранил ее письма до тех пор, пока не приходил священник. Ведь те несколько писем, которые он ей прислал, были написаны этим священником. Виктория писала старому садовнику просто потому, что… в детстве была очень привязана к нему.
Странно… А впрочем, возможно, и не странно. Виктория никогда не была близка ни с матерью, ни с отцом.
Девушка подняла глаза. Когда-то здесь был кабинет отца. Теперь это ее кабинет. Темные цвета и тяжелые шторы всегда вызывали у Виктории противоречивые чувства. С одной стороны, все это было знакомым и успокаивало. Но с другой, ей хотелось сорвать все эти занавеси, чтобы впустить в комнату солнечный свет. Виктория подошла к окну, отодвинула штору. Ее взору открылась зеленая лужайка с подстриженной травой и клумбы с цветущими анемонами. Все это теперь принадлежит ей.
По крайней мере пока.
Черт бы побрал ее отца! Почему она должна выходить замуж только для того, чтобы сохранить то, что уже принадлежит ей? Это совершенно невыносимо! Как мог он поставить ее в такое положение? Как мог он так жестоко поступить с ней?
Виктория всегда старалась угодить этому подлецу.
Ее мать была слабой женщиной. Всю жизнь она стремилась завоевать расположение мужа. Однако это ей так и не удалось. И самый большой ее грех заключался в том, что она родила дочь. А затем умерла, так и не родив ему драгоценного сына. Отец Виктории не простил за это ни свою жену, ни своего единственного ребенка. До самого смертного часа он сокрушался, что у него нет наследника. Издавая последний вздох, он оплакивал несуществующего сына. А в это время Виктория сидела рядом и вытирала холодный пот с его лба.
И тем не менее… ни на мгновение девушка не могла представить, что отец совсем отвернется от нее.
По правде говоря, отец никогда не сказал ей дурного слова. Но он и не любил ее. Он решил, что если ему не суждено иметь сына-наследника, то он попытается воспитать свою единственную дочь так, как воспитывал бы сына.
Виктория изо всех сил старалась оправдать его ожидания. Она прилежно училась читать, решала задачи, пока у нее не начинало рябить в глазах и не появлялась головная боль. Девочка хорошо научилась считать. Как говорили преподаватели, у нее были математические способности. Под руководством отца Виктория справлялась даже с хозяйственными счетами. И как ей казалось, справлялась с ними хорошо. Боже правый! В награду за это отец несколько раз гладил ее по голове, а время от времени произносил:
– Хорошая работа, Виктория.
Как много значили для нее эти три слова! Она начинала гордиться собой, старалась стать лучше.
Но ничего больше она не добилась.
В тот день, когда прочли завещание, Виктория поняла, что сильно ошибалась в своем папочке. Все слова похвалы оказались не чем иным, как пустым звуком. Отец предпочел доверить свое состояние брату, которого ненавидел, но не дочери, которая всю жизнь прилагала огромные усилия, чтобы оправдать его ожидания. Все было очень просто. Если до двадцати пяти лет Виктория не выйдет замуж, все наследство перейдет к ее проклятому дядюшке. Все. До последнего гроша. Однако это еще можно было выдержать. Но с потерей состояния Виктория также теряла свободу. Этого она допустить не могла. Поэтому девушке казалось, что лучше пойти на частичное ограничение свободы и выйти замуж. Хотя муж ей был нужен не больше, чем борода. Но оказаться под опекой дядюшки, который держал бы ее в клетке с такой же радостью, как и ее отец, было равносильно смерти.
Виктория попала в безвыходное положение. У нее не было выбора… Никакого.
Ровно через две недели, когда часы пробьют полночь, она должна быть замужем.
И тем не менее… Виктория еще не нашла подходящего кандидата, но откладывать больше было нельзя. Господи, но ведь это несправедливо, что человек не может прожить жизнь так, как хочет! Виктория вновь села за стол, взяла перо. Наконец письмо было написано. Девушка в деталях описала ужасную ситуацию, в которой оказалась.
«…пожалуйста, простите меня, если я утомила вас, дорогой сэр. Это, безусловно, не входило в мои намерения. Просто я лучше вижу проблему, если она изложена на бумаге. Несомненно, решение скоро появится. К тому же у меня есть агент, который занимается этим делом. Не волнуйтесь за меня», – закончила Виктория.
* * *
Поставив точку, Виктория протянула руку, чтобы обмакнуть перо в чернила. В этот момент она уловила какое-то движение на лужайке. Виктория положила перо и снова подошла к окну. Около дуба обнимались двое. Влюбленная парочка. Девушка восхищенно наблюдала за ними. Трудно было на таком расстоянии определить, кто эти влюбленные. Скорее всего Робби, новый помощник конюха, – хороший парень и, возможно, Бетани, дочь поварихи. Бетани выскользнула из объятий Робби и шаловливо спряталась за деревом. Робби попытался ее поймать. Виктория смотрела, как они кружатся вокруг дерева. Двое влюбленных забавлялись.
Сердце девушки мучительно сжалось, и она тихо вздохнула. Виктория никогда не витала в облаках. Но сейчас она жалела, что у нее самой такого не было и, безусловно, никогда не будет. Любовь не для богатых. Она давно перестала мечтать о поклонниках… о томных поцелуях… о прогулках при луне… Виктория отвернулась от окна. «О таких вещах лучше не думать, – сказала она себе. – Слишком поздно предаваться девичьим мечтам». Она не выйдет замуж по любви – во всяком случае, не будет любить так, как могла бы. Боже правый! А разве она знает хоть кого-нибудь, кто вышел замуж или женился по любви? Мать и отец? Вряд ли. И ей предстоит пройти их путь.
Быть может, в детстве она и видела краешек счастья…
Виктория вспомнила то время, когда каждое утро вскакивала с кровати, страстно желая раскрыть все тайны, которые обещал день… страстно желая поделиться всеми своими открытиями с маленьким мальчиком. Ей казалось, она влюблена в него. Это был Томас, сын садовника, светловолосый мальчик, веселый и озорной, как она.
Какой глупой маленькой девочкой она была.
Виктория внимательно прочла свое письмо. Может, ей набраться смелости и спросить о Томасе? Что-то, подобно крыльям бабочки, затрепетало у нее внутри. Виктория подумала, что глупо писать об этом. Джордж ответит как обычно: «У Томаса все в порядке, благодарю вас». Сам Томас никогда не передавал ей приветы.
Виктория снова посмотрела в окно. Но ее взгляд был обращен в прошлое. До ее слуха донесся слабый, отдаленный звук смеха… смеха, от которого у нее защипало в глазах.
– Обещай, что никогда меня не забудешь!
– Обещаю, что никогда тебя не забуду!
С детскими обещаниями покончено.
Смахнув слезы, Виктория заставила себя оторваться от окна. Стараясь освободиться от бессмысленных грез, она подписала и сложила письмо. Затем сразу же отложила его в сторону.
Нужно было написать агенту. Она доверяла Фигату Гудмэну и была уверена, что тот сможет найти подходящего мужа. Филипп уже знал, чего хочет Виктория. Теперь ей предстояло только составить список требований, которые она предъявляла будущему супругу. Прежде всего он должен быть незнатного происхождения. Если ее отец думал, что она выйдет замуж за кого-нибудь из знати, он сильно ошибался! Всю свою жизнь Виктория общалась с напыщенными мужчинами, которым, кроме приятных улыбок и почтительного молчания, от нее ничего не было нужно. Поэтому она намеревалась выйти замуж за того, за кого ей будет угодно! В завещании отца не было оговорено, кто может стать ее избранником. Раз так, пусть получает! Она осчастливит какого-нибудь бедняка. И никто слова ей поперек не скажет! Пусть отец перевернется в гробу!
Виктория открыла ящик, вынула еще один лист бумаги, обмакнула перо в чернильницу и начала писать своему агенту.
Глава 2
Лондон, 5 июня
Можно отнять человека у деревни, но нельзя отнять деревню у человека.
Лондонская квартира была обставлена скромно. Начинать жизнь провинциалу в большом городе очень тяжело. И все же Том был счастлив, что детство провел в деревне. Несмотря на полученное образование, в душе он оставался парнем в поношенных бриджах и наверняка сойдет в могилу с воображаемыми дырами на подошвах башмаков.
Томас чиркнул спичкой, опустился в свое любимое кресло. Он закурил сигару, выпустил дым и вдохнул душистый аромат, затем оглядел знакомую комнату.
Уйдя от Хавершэма, его отец занялся столярной работой, так как в Лондоне нельзя было найти работу садовника. Рядом с очагом стояло деревянное кресло-качалка. Отец смастерил его своими руками. Оно было покрыто плюшевым одеялом, которое мать Томаса сделала для него, чтобы ее мальчик не мерз холодными ночами в школе.
Мать умерла несколько лет назад. Братья и сестры разъехались кто куда. Сейчас они остались вдвоем – Томас и отец. Томас думал, отец правильно сделал, что ушел от Хавершэма и приехал в Лондон. Но сегодня его старик странно себя вел. Весь день он то и дело входил в комнату, затем удалялся, качая головой. Тому казалось, что отец хочет ему что-то сказать, но не знает, с чего начать. Хотя, с другой стороны, старый хитрец мог передумать и не сообщить ничего. А уж если он решит молчать, из него клещами слова не вытянешь. Оставалось надеяться, что старик все-таки решится.
Томасу не пришлось долго ждать. Его отец снова заглянул в комнату. На этот раз он принес небольшую картонную коробку.
– Ты не занят, сын? – спросил он.
Томас удивленно посмотрел на отца – неужели можно назвать занятым человека, который сидит в кресле и курит сигару, – но все же ответил:
– Нет.
– Вот и хорошо. – Отец подошел ближе. И впервые в жизни Томас подумал, что отец его совсем старик. Несомненно, смерть жены состарила его. Но создавалось впечатление, что за последние дни… он сильно похудел. Несколько мгновений в комнате царило молчание. Отец поставил коробку на столик.
«Интересно, что там?» Томас выпрямился и вынул сигару изо рта. И только тогда заметил, что его отец держит в руке лист бумаги. Это было письмо. И, видимо, очень важное, раз отец так разволновался. Он передал Тому письмо и затем сел в кресло напротив. Казалось, он чего-то ждет.
– Что это?
– Прочти его, – попросил старик.
Томас положил сигару в пепельницу, развернул письмо. Оно было написано пять дней назад. Почерк был незнакомым. Томас хотел перевернуть страницу, чтобы посмотреть подпись. Но отец помешал ему:
– Сначала прочти его, Том. Нахмурившись, Том начал читать:
– «Мистер Смит, я отдаю себе отчет в том, что прошло много времени с тех пор, как мы перестали писать друг другу». – Томас замолчал и продолжил чтение про себя.
«Я совершенно не понимаю, почему пишу вам о своих неприятностях, дорогой сэр, но мне всегда казалось, что вы готовы выслушивать мой бред, – вы помните то время, когда я молола вздор, пока вы ухаживали за розами? Наверное, я очень надоедала вам, тем не менее вы всегда внимательно слушали меня. Иногда вы говорили такие вещи, что я надолго задумывалась. Ваши слова были словами мудреца».
Том оторвался от письма и взглянул на отца. Он боялся читать дальше, но любопытство взяло верх. Том продолжал.
«Кажется, я вновь болтаю о пустяках, я очень надеюсь, что, как и раньше, вы будете ко мне снисходительны. Боже правый, с чего начать? Думаю, с самого начала. К тому времени, когда вы прочтете эти строки, я, по всей вероятности, уже буду замужем – не потому, что я этого хочу. У меня просто нет выбора. Я написала своему агенту, и как раз сейчас он от моего имени занимается необычными поисками. Он ищет для меня мужа…»
Далее в письме описывалось нелепое завещание отца Виктории. Она писала, что ей претит это условие и что она не желает подчиняться. Но, несмотря на это, было ясно, что она полностью смирилась.
Томас еще раз внимательно посмотрел на отца. Он не вполне понимал, зачем отец вдруг раскрыл ему свою тайну.
– Ты и раньше с ней переписывался?
Отец кивнул и указал на картонную коробку. Там лежали письма. Том взял верхнее. Оно было адресовано его отцу… от Виктории. Затем достал другое письмо. И еще одно. И еще… Все письма были от Виктории.
За эти годы Том ни разу не осмелился разыскать подругу детства, хотя бы для того, чтобы мельком взглянуть на нее. Ни разу с того дня, как по приказанию ее отца он уехал из Блэкстоуна.
Том был, безусловно, щедро вознагражден за свой отъезд. Его устроили в школу, о которой ни один молодой человек его круга и мечтать не мог. А его отцу стали платить такое большое жалованье, что тот смог не только кормить семью, но и обеспечить свою старость. Том должен был быть благодарен отцу Виктории. Но он возненавидел Хавершэма. После отъезда Тома в Лондон его отец проработал садовником в Блэкстоуне меньше года, а потом приехал к сыну. Тогда у Тома еще оставалось чувство обиды, и поэтому мальчик не спрашивал о Виктории. Он поклялся вырвать ее из памяти и отомстить проклятому миру. И поэтому он посвятил все эти годы тому, чтобы увеличить свое состояние и добиться успеха в обществе. Том был полон решимости показать Блэкстоуну, что он может заработать достаточно денег, чтобы стать мужем дочери любого знатного человека. Года через два он забыл причину, побудившую его так себя вести. Развитие бизнеса и накопление денег стали самоцелью. И все же он никогда не забывал Викторию.
И сейчас, когда Том держал ее письма, сердце его щемило от тоски.
– После твоего отъезда Виктория часто приходила в сад читать, – объяснил старик. – Мы с ней подолгу разговаривали.
Том понимал, что это безрассудно – так жестоко страдать от простого воспоминания. И сейчас он почему-то злился на отца за то, что тот прятал от него письма девушки.
– Ты никогда мне не говорил.
Отец ответил не сразу.
– Я думал, так будет лучше, сын, – сказал он хриплым голосом. – Лорд Хавершэм дал нам немало денег, чтобы мы оставили девочку в покое. Он даже не хотел, чтобы я был рядом с ней. И поэтому попросил, чтобы я тоже уехал. Мы с твоей мамой решили, что будет лучше спрятать от тебя первые письма.
– Первые письма… – Том холодно смотрел на отца. – А как насчет остальных?
Отец пожал плечами.
– Нам казалось, что мы поступаем правильно.
К чему сейчас сердиться? Что сделано, то сделано. Слишком много времени прошло, слишком большая пропасть теперь между ним и Викторией. Том просмотрел адреса на письмах.
– Ни одного мне?
– Ни одного тебе.
Почему ему стало так невыносимо грустно?
– В таком случае ты правильно поступил. Эти письма адресованы тебе, не мне. Это было твое право – показывать их мне или нет, ведь так?
Опять отец пожал плечами.
– Я думаю, ты должен их прочитать, Том.
Господи! Тому вдруг так захотелось прочитать их. Черт, он сожалеет, что все это время не знал, как она живет, никогда не спрашивал, никогда не осмеливался вторгаться в ее жизнь. Он прожил все эти годы, изгоняя ее образ из своей памяти. Том старался совсем не думать о Виктории. Потому что каждый раз, когда он вспоминал о ней, перед ним вставал ее образ в тот день, когда они прощались. И его снова охватывала ярость из-за того, что ему вынесли приговор, признав недостойным общества «маленькой принцессы Блэкстоун».
Тогда они были совсем еще детьми… но Тому сейчас казалось, что он любил Торию всегда. Никто из его возлюбленных – у него их было довольно много – не мог заполнить ту пустоту, которую Том ощущал после разлуки с Торией.
Так много времени прошло…
Первые письма, которые начал читать Том, датировались последними двумя годами. В них совсем не упоминалось о нем. Потом он взял письмо, написанное вскоре после его отъезда. Там было много вопросов о нем: «Как ему живется в школе? Спрашивает ли он обо мне? Нравятся ли ему новые друзья? Есть ли у него теплое одеяло? Ведь в школах зимой их всегда не хватает». Том поднял голову и посмотрел на одеяло, лежавшее на кресле-качалке, которое мама прислала ему в ту зиму. У Тома защипало в глазах. Значит, Виктория никогда не забывала о нем?
Отец словно прочитал его мысли.
– После твоего отъезда мать очень тосковала по тебе, плакала целыми днями. Так продолжалось, пока Виктория не предложила послать это одеяло. Это было отдушиной для твоей мамы. Она сразу же начала делать его для тебя. И твои сестры помогали ей.
Том посмотрел на отца. Глаза старика покраснели от нахлынувших воспоминаний, но в них светилась нежность.
– Я никогда тебе этого не говорил, Том. И возможно, никогда не скажу тебе это потом… но я люблю тебя, сын. Все, что мы с твоей матерью делали, мы делали потому, что считали: так правильно.
– Я знаю, папа, – произнес сын. Он взял из коробки еще несколько писем, написанных примерно в то же время и содержащих так же много вопросов о нем.
– Я понимаю, прошло много времени… но прочти все письма. И я думаю, ты будешь знать, что делать. Мужчина должен поступать так, как подобает мужчине, ты понимаешь?
Том кивнул. Отец ушел, и Том остался один на один с письмами и воспоминаниями.
Большинство писем было написано в первые три года после его отъезда. А затем их становилось все меньше и меньше. Последние несколько лет Виктория уже больше не спрашивала о нем.
Тома охватило уныние.
Он закрыл глаза… Перед мысленным взором предстала Виктория, какой она была в тот день, когда сказала ему, что больше не может видеться с ним… Страдальческое выражение лица… прекрасные волосы в лучах полуденного солнца… зеленые глаза сверкают от драгоценных, похожих на бриллианты слез.
Впервые в жизни Том с болью осознал разницу между ними. В детстве, когда они все время были вместе, Том как-то не придавал значения тому, что их дома отличаются по размеру. Когда Тория улыбалась ему, он забывал, что его бриджи разорваны, а рукава рубашки слишком короткие… А она носила шелковые платья. Том не понимал, что это значит: в то время как за Торией ухаживали слуги, его семья прислуживала ее отцу.
В тот день по своей детской наивности Том дал Тории обещание никогда ее не забывать. Только Богу известно, как старательно он пытался ее забыть.
Тория тоже обещала никогда его не забывать. Том посмотрел на письма. Тория так долго держала свое обещание, а он ее предал. Но он еще может все исправить. Еще не слишком поздно.
Отец прав. Он действительно знает, что делать. Тории нужен муж, не так ли?
Как бы не так! Виктории Хавершэм нужен кто-нибудь, кто освободит ее, как только они обвенчаются. И он – этот человек.
Первое, что нужно сделать, это поговорить с Филиппом Гудмэном. Кажется, Виктория не понимает, что какой бы контракт ее агент ни составил для нее, его будет очень легко нарушить. Любой человек с соответствующими связями может спокойно присвоить все ее имущество. Будучи юристом, Том знал, как это делается. По закону, как только муж и жена обменялись брачными обетами, жена теряет все права на любую собственность. Все, чем она владеет, переходит в распоряжение мужа – все, даже она сама. Будь прокляты эти брачные контракты!
Том был полон решимости защитить Торию от такого мошенничества. Он не мог позволить ей все потерять. Она так долго и усердно трудилась, чтобы заработать то, что ее отец завещал ей.
К тому же Тому не нужны деньги Виктории. Благодаря «щедрости» ее отца и успехам его фирмы он был вполне обеспеченным человеком.
Но Том знал Викторию… Потребуется много времени, чтобы уговорить ее принять его помощь.
Филипп Гудмэн был обязан ему. С помощью Филиппа Том намеревался предложить Виктории Хавершэм сделку, от которой она вряд ли сможет отказаться. Он не был тем человеком, за которого она предпочла бы выйти замуж. Том это знал. Но обстоятельства… Молодой человек ничуть не раскаивался в том, что собирается применить макиавеллиевскую тактику. Он совершит именно тот поступок, который, как он надеялся, искупит его вину.
Чего бы это ни стоило, Томас Смит обвенчается с Викторией Хавершэм.
Такие дела лучше не откладывать. Том встал, взял пальто и решил пойти к Филиппу Гудмэну.
Он не стал никому говорить, куда идет. Но Джордж Смит очень хорошо знал своего сына. Старик улыбнулся, когда хлопнула дверь.
Отец Тома знал, что его мальчик обо всем позаботится. И Виктория Хавершэм окажется в хороших руках.
– Все хорошо, что хорошо кончается, – радостно прошептал он.
Глава 3
Господи! Виктория не представляла, что может их задерживать.
Она ходила взад и вперед по комнате. Уже больше пяти часов, а их все нет. Филиппа Гудмэна и ее будущего супруга.
У Виктории дрожало все внутри от одной мысли о том, что она собирается сделать: выйти замуж за совершенно незнакомого человека.
«Ничего уже нельзя изменить, – успокаивала себя Виктория. – Теперь бесполезно волноваться».
Девушка постаралась вспомнить, что мистер Гудмэн рассказал о ее женихе. Возможно, если бы Виктория знала больше об этом человеке, она бы сейчас не чувствовала себя так неловко. Как бы то ни было, она знала только, что его зовут Том Паркер, что он близкий друг мистера Гудмэна. Они знакомы еще с того времени, когда оба учились в Итоне. Виктория знала, что он юрист. И ничего больше. Кажется, мистер Гудмэн отправился к мистеру Паркеру за советом и нашел там жениха для нее – самого мистера Паркера. Мистер Паркер даже помогал составлять необходимые документы, которые соблюдали бы интересы Виктории в этом брачном союзе.
Она была не настолько глупой, чтобы поверить на слово человеку (пусть это даже тот, кому она доверяла) в таком жизненно важном для нее деле. Виктория позаботилась, чтобы все документы были просмотрены беспристрастными людьми. А потом сама внесла некоторые дополнения.
В любом случае не было никакой необходимости продолжать поиски будущего супруга. Мистер Гудмэн убедил ее. У Тома Паркера были очень хорошие рекомендации. И все же Виктория чувствовала бы себя гораздо лучше, если бы смогла побеседовать с этим человеком. Так или иначе, это не получилось. И вот наступил последний день, а она его еще не видела!
Возможно, он противный маленький тролль? Приземистый и толстый, с красным лицом и носом, похожим на луковицу? И он боится, что Виктория отвергнет его? Она могла бы сразу его успокоить, так как не собирается поддерживать с ним отношения, принятые между супругами. Она выходит замуж только по одной-единственной причине: сохранить свое наследство.
Виктория взглянула на часы – четверть второго. Она забеспокоилась. Нечего сказать! Судя по всему, они не приедут до полуночи! И, увы, из этой затеи ничего не выйдет!
Раздался стук, Виктория облегченно вздохнула. Молясь о том, чтобы это оказался мистер Гудмэн со своим маленьким троллем, она бросилась к дверям. Годфри уже впустил гостей.
Филипп Гудмэн вошел первым. Жених – следом. Стоя в дверях кабинета, Виктория в изумлении смотрела на него.
Господи, он вовсе не тролль!
Том Паркер оказался симпатичным, даже красивым молодым человеком. Его золотистые волосы были зачесаны назад. Подобно блестящему шелку, они падали на широкие плечи. Том явно пренебрегал условностями! И по правде говоря, это привлекало Викторию. Девушка судорожно вздохнула.
Не замечая ее, мужчины попросили Годфри доложить о них. Виктория хотела сказать, что в этом нет необходимости, что она уже знает об их приезде, но голос пропал.
У Тома Паркера были резкие черты лица, смуглая кожа и – Боже правый, его глаза – неожиданно он взглянул в ее сторону, и Виктория увидела, что они необыкновенного голубого цвета. В этих глазах плясали бесовские огоньки. Том улыбнулся. Господи, от одного его взгляда и улыбки у нее закружилась голова, а сердце чуть не выскочило из груди. Виктория поняла, что потерпела поражение. Еще недавно она готова была поклясться, что все мужчины одинаковы… И вдруг за какие-то мгновения все изменилось. Этот мужчина заставил Викторию почувствовать себя совсем другой.
Разгоряченной.
Безрассудной.
Ошеломленной.
Нет, так дело не пойдет. Она не хочет, чтобы ее очаровывали! Виктория подошла к ним.
– Наконец! – упрекнула она их. Девушка обратилась к дворецкому: – Прикажите, чтобы немедленно подавали карету!
– Да, мадам, – сказал Годфри и, уходя, поклонился.
Теперь Виктория повернулась к мистеру Гудмэну. При этом она старательно избегала взгляда мистера Паркера. Боже милостивый, насколько легче было бы смотреть на него, если бы он был уродливой жабой!
– Нельзя терять время! Вы и так слишком задержались!
– Пожалуйста, простите нас за опоздание, леди Виктория, – сказал мистер Гудмэн, снимая шляпу. – Боюсь, что мы попали в… бедлам, – объяснил он и смущенно посмотрел на своего спутника.
У мистера Гудмэна был загадочный вид, а на мистера Паркера Виктория взглянуть не осмелилась, боясь, что выдаст свои чувства.
– Бедлам? – переспросила она. Гудмэн насупил брови.
– Ну да, но… вы не должны беспокоиться об этом, леди Виктория. Этот бедлам личного характера, заверяю вас. Совершенно личного, и это скучно, и…
– Тогда не нужно оправдываться, – сказала девушка.
– В любом случае, – продолжал мистер Гудмэн, – мне бы хотелось, чтобы вы наконец познакомились с мистером Томом Ссс… Паркером.
«Мистер Гудмэн явно сегодня не в себе, – подумала Виктория, – даже заикаться начал. Что-то странное с ним творится. Уж не заболел ли он?»
– Я очень сожалею, что мы задержались. Видите ли, я просто не мог собраться…
– Ничего, – сказала Виктория, переводя дыхание.
Взяв себя в руки, она повернулась к своему будущему мужу.
– Он ведь уже здесь, не так ли?
– Да, леди Виктория. Пожалуйста, примите также и мои извинения. К сожалению, я не могу позволить Филиппу взять всю ответственность на себя. Для меня это тоже был беспокойный день.
Девушка протянула руку, и Том пожал ее. От этого нежного прикосновения у Виктории побежали по спине мурашки.
Она откашлялась:
– Мистер Паркер… – И забыла, что собиралась сказать.
На губах Тома появилась восхищенная улыбка, и Виктория вдруг поняла, что смотрит на его чувственный рот. Она заставила себя взглянуть ему в глаза. Том поднес руку Виктории к губам и очень нежно поцеловал…
Господи, что с ней происходит?
– Вы действительно прелестны, как о вас говорят, – тихо произнес он.
«Неужели это действительно так?» – подумала Виктория.
– Разве? – И тут же спохватилась. – Спасибо!
Боже правый, вот, оказывается, что говорят все! Да нет же, это просто комплимент! Похоже, она заразилась от мистера Гудмэна. Мысли у нее путались.
Глаза Тома весело поблескивали. Виктория постаралась справиться с замешательством.
Том находился очень близко, и взгляд его голубых глаз был устремлен на нее. Это очень тревожило Викторию. У нее было чувство, что она уже где-то видела эти глаза. Давно…
Ну вот, не хватало только, чтобы у нее начались видения! Сейчас здесь еще призраки появятся. Явно мистер Гудмэн принес в дом какую-то заразу.
– Не стоит благодарности, – тихо ответил Том.
При звуке его голоса мурашки снова побежали у нее по спине. Казалось, его глубокий голос проникает в самое сердце.
– Я… да, и так, это замечательно, что я наконец познакомилась с вами! – заикаясь, промолвила Виктория. – Ну, теперь, когда знакомство состоялось, может быть, поедем?
– Что касается меня, леди Виктория… К сожалению, я не могу, – объявил агент.
Виктория с удивлением воззрилась на мистера Гудмэна.
– Вы не поедете?
Филипп Гудмэн нервничал.
– К сожалению, нет, леди Виктория. Кое-что… э… – Он опять как-то смущенно взглянул на мистера Паркера. – Кажется, что-то случилось.
При мысли о том, что она поедет в экипаже с мистером Паркером, Викторию охватила паника. Ей придется быть с ним один на один в течение всего пути в Гретна-Грин.
– Вы не поедете с нами?
– Я обещаю вести себя как подобает настоящему джентльмену. – Мистер Паркер хотел успокоить Викторию.
– Да, конечно, – пробормотала Виктория. «Все-таки он джентльмен, – напомнила она себе, – он не посмеет вести себя по-другому». Если она так доверяет ему и согласна выйти за него замуж, то, безусловно, ей придется довериться ему и сейчас. Но не это ее беспокоило. Совсем нет. А то, что ей предстоит остаться наедине с этими голубыми глазами, взгляд которых вызывает в ней бурю чувств.
И вдруг Том подмигнул ей. Или ей это показалось?
– Если только вы не считаете, что нам требуется провожатый, – заметил Том с обворожительной улыбкой.
Виктория вспыхнула.
– О, конечно, нет. Мы справимся без вас, – заверила она мистера Гудмэна.
– Очень хорошо! – воскликнул мистер Гудмэн. – Кажется, подъехал экипаж. – Он протянул руку мистеру Паркеру. – Том, будь здоров, дружище! – А затем повернулся к девушке. – Когда мы встретимся в следующий раз, леди Виктория, я надеюсь, вы будете миссис Том Сссс… – Мистер Гудмэн поморщился и покачал головой. – Паркер. А, черт! – воскликнул он и снова надел шляпу. – Мои поздравления вам обоим! С вашего позволения, не буду вам мешать. – И он поспешно ушел.
Виктория недоумевала. Первый раз она видела мистера Гудмэна в таком состоянии. Бедняга. Наверное, он слишком много работает.
– Ну что же. – Виктория повернулась к своему жениху. – Едем?
– Конечно. – Ее будущий муж открыл дверь. – Прошу.
Неожиданно Виктории в голову пришла странная мысль. Если бы ее заставили сидеть за завтраком и внимательно смотреть на мужчину напротив, то она хотела бы, чтобы этим мужчиной оказался Том Паркер. Глупости. Надо взять себя в руки. Она уже не девочка, и от таких бредовых идей нужно отказаться. Хотя… почему бы ей не выкинуть что-нибудь неприличное?
Поборов в себе желание с визгом подняться по лестнице и скатиться вниз по перилам, Виктория взяла шаль, глубоко вздохнула и вышла из дома.
Девушка задавала себе вопрос: почему такой человек, как Том, согласился на ее предложение? Возможно, он был мотом и предвкушал неиссякаемый источник денег? Если так, то он жестоко ошибается. Она не собиралась давать ему ни гроша.
А может быть, он просто был распутником, которого вполне устраивало соглашение о свободном браке? Вряд ли он будет хранить ей верность, но это ее нисколько не задевало.
В любом случае сейчас слишком поздно отступать.
Единственное, что оставалось делать, – это выйти замуж за Тома Паркера.
Глава 4
Виктория не узнала его.
По правде говоря, Том не рассчитывал, что спустя столько лет она его узнает. Хотя все-таки надеялся: вдруг произойдет чудо, и Виктория поймет, кто такой ее будущий супруг. Но чуда не произошло. Том убеждал себя, что нелепо огорчаться из-за чепухи. У него слишком распространенное имя, и, кроме того, он взял девичью фамилию своей матери. Черт побери Филиппа – он чуть его не выдал. Том теперь совсем не был похож на того мальчика, которого знала Виктория.
По хмурому лицу девушки было ясно, что Виктория не испытывает особого восторга при мысли, что ей надо провести хотя бы пять минут наедине с Томом. Еще меньший восторг вызывала предстоящая поездка в Гретна-Грин. А уж о том, чтобы обменяться брачными обетами, и подавно.
Черт побери эту женщину! Лучше бы она надела траур на собственную свадьбу. Боже правый! Когда Том увидел Викторию в дверях комнаты, он едва не бросился к ней с объятиями. Наряд девушки не был шикарным, но так ей шел, что у Тома сердце забилось, как у юнца, встретившего свою первую возлюбленную.
По правде говоря, Паркера обрадовало, что девушка выбрала такой странный способ найти себе мужа. В этом узнавалась та озорная смешливая девочка, какой она была когда-то. Маленькая шалунья. Хотя Виктория не могла передать мужу титул, ее наследство было очень большим. Девушка прекрасно знала, что благодаря имени и деньгам отца она может выбрать мужа по своему желанию. И сделала это необычным способом. Выражая пренебрежение обществу, Виктория выбрала себе в мужья скромного человека незнатного происхождения.
Она выбрала его.
Он в этом убедился.
Лунный свет проник в карету и осветил лицо Виктории. Том увидел румянец на ее щеках. Даже при слабом свете было видно, как они горят. Том мечтательно улыбнулся. Ему хотелось знать, о чем думает Виктория. Она повернулась и посмотрела на него. Она могла прочитать правду в его глазах. Том хотел, чтобы Виктория узнала, кто он на самом деле, после того как они обвенчаются.
Будь проклят ее отец за то, что был таким деспотичным старым глупцом! Том видел, что Виктория разучилась смеяться. Он страстно желал поцеловать ее плотно сжатые губы и заставить их задрожать. Ему не терпелось прикоснуться кончиками пальцев к ее лицу, чтобы стереть с него хмурое выражение.
Тому хотелось бы заключить с Викторией брак по любви, а не по расчету.
Хотя молодой человек раньше был готов в точности выполнить требования Виктории, теперь он сомневался, что сможет это сделать. Жаль, что они не женятся по любви. Брак по расчету приведет только к тому, что Виктория будет вести себя еще более надменно. У нее это прекрасно получается. Сейчас, глядя на нее, Том понял, что влюбился. И он постарается завоевать ее любовь. Тому очень хотелось, чтобы Виктория чувствовала к нему хоть немного симпатии. Но трудно было понять по выражению ее лица, о чем она думает. Ее поступки говорили, что в глубине души Виктория Хавершэм оставалась все тем же беззаботным ребенком, старающимся освободиться от строгой опеки своего отца. Господи, Том отдал бы сейчас все, чтобы услышать волшебные звуки ее смеха… дотронуться рукой до ее душистых волос.
Молодого человека охватило желание. Он поразился, что связь между ними осталась такой крепкой.
По крайней мере он чувствовал к ней влечение, как и прежде.
Том пошевелился и вытянул ноги. Они взглянули друг другу в глаза. Паркер принужденно улыбнулся, взгляд ее прекрасных глаз даже в темноте так на него действовал, что он чуть не задохнулся.
Том не ожидал, что встреча с Викторией вызовет в нем такие сильные чувства.
– Вы верите в откровенность, мистер Паркер? – внезапно спросила девушка.
– Больше, чем в двуличие и двусмысленность? Конечно.
– В таком случае извините меня за прямоту, но я задавала себе вопрос… ну, видите ли… Я знаю, что мне нужно от этого… союза. И я знаю со слов мистера Гудмэна, чего собираетесь добиться вы. Но мне хотелось бы услышать это от вас самого.
Том почувствовал себя захваченным врасплох.
– Я сама намеревалась побеседовать с вами, но мистер Гудмэн никак не мог устроить встречу.
Паркер, конечно, отлично понимал, почему Филипп сделал это. По его просьбе. Ибо он боялся, что Виктория может его узнать.
– Я думала, он не хочет, чтобы мы встретились, потому что вы уродливы, как жаба, – вдруг заявила Виктория.
Том чуть не задохнулся от этого признания.
– Неужели вы так думали? – «Маленькая ведьма!» – Вы считали меня жабой?
– Конечно. – Виктория вскинула голову. – А разве вы не могли бы подумать то же самое обо мне, если бы я не хотела показать вам свое лицо?
Том широко улыбнулся.
– Возможно, я бы так и подумал. И как? Я действительно похож на жабу? – спросил он.
Виктория дерзко посмотрела на жениха.
– Вы не будете вызывать во мне чувства тошноты за завтраком, если вы об этом спрашивали.
Паркер не мог ничего с собой поделать. Он откинулся на сиденье и захохотал.
– Вы не ответили на мой вопрос, – бесцеремонно заметила Виктория. Девушка говорила совершенно серьезно, а ее спутник веселился.
– Это достаточно просто, право же, – ответил Том, заливаясь хохотом. – Вам нужен я, а мне нужно ваше имя.
– Больше ничего?
– Больше ничего.
Маленькая озорница. Она превратилась в потрясающую красавицу. Ее губы созданы для поцелуев. А ее ум такой же острый, как раньше. Господи, а эти волосы… они кажутся черными. Но Том слишком хорошо знал, как они выглядят, когда свободно рассыпаются по плечам и блестят в лучах солнца. Ведьма.
Время, от времени лунный свет проникал в карету, и Том видел лицо своей невесты. Ему казалось, что она пристально смотрит на его губы. И Том молился, чтобы Бог помог ему сдержаться и не заключить Викторию в объятия. Ему страстно хотелось поцеловать эти прелестные надутые губки. Единственное, что не позволяло ему протянуть руки, дотронуться до ее лица и ощутить нежное тепло ее восхитительных губ, – это то, что Том хотел владеть не только ее телом, он хотел покорить ее сердце.
– Хотя, мне кажется, я передумал, – тихо заметил он.
Виктория нахмурилась и закусила губу. Господи, какое неудержимое желание он испытывал – наклониться вперед, протянуть руку, взять ее за подбородок и поцеловать в губы. Раздвинуть их языком и до бесконечности пить влагу ее рта.
Черт побери, ему хотелось наслаждаться близостью с ней.
Виктория со свирепым видом смотрела на Тома.
– Передумали?.. Что вы имеете в виду, с-э-э-эр?
У Тома слегка дрогнули губы, но, как Виктория заметила, он продолжал сидеть, развалившись. Эта праздная поза успокаивала и в то же время раздражала ее.
– Полагаю, мне нужно добавить одно условие к нашему соглашению, – сказал он.
«Хам. Условие?»
– Как забавно! – Виктория хмыкнула.
Том ничего не сказал, только пристально на нее посмотрел.
Виктория поняла сразу, что Том говорит совершенно серьезно, и не на шутку разозлилась.
– Довольно безобидное условие, – добавил он ободряюще.
«Отлично! – подумала Виктория. – Этот хам думает, что я в его руках. Интересно, что ему нужно? По всей вероятности, деньги! Мошенник!»
– Что же это за безобидное условие? – Виктория еще больше злилась из-за того, что Том продолжал с мечтательным видом смотреть на нее.
Том широко улыбнулся.
– Мне пришло в голову, – заметил он, притворяясь, что сарказм Виктории не задел его, – только что… когда вы пристально смотрели на мои губы…
Виктория была ошеломлена.
– Безусловно, я не смотрела на ваши губы, с-э-э-р!
Том сощурил глаза.
– …что мне очень хотелось бы вас поцеловать… и, да… я считаю, что вы смотрели.
Виктория чуть не задохнулась от негодования. «Негодяй!» Но если быть честной, она действительно смотрела на его рот. Виктория заставила себя взглянуть Тому в глаза. И увидела в них вызывающий тревогу озорной блеск.
– Как вы смеете! – возмущенно произнесла она. – Как вы смеете выдвигать такое наглое требование!
– Наглое? – Брови Тома поползли вверх. – Только потому, что я выразил желание поцеловать свою невесту? Я так не считаю.
Сердце у Виктории готово было выскочить из груди. Боже правый, он хочет ее поцеловать? И он назвал ее своей невестой! Она никогда не думала, что будет невестой. Только женой. Ну и типа подсунул ей Гудмэн! Голова у Виктории шла кругом.
– Вы зашли слишком далеко, с-э-э-р! Нет! – заявила она. – Мой ответ – нет! Вы не имеете права выдвигать новые требования!
– Имею, – спокойно ответил он. – И хочу напомнить, что я нужен вам, – добавил он.
Виктория свирепо посмотрела на Тома. Да, это верно. Он ей действительно нужен. И пути назад нет. Времени уже не осталось.
– Где бы вы нашли себе другого жениха в столь поздний час? – заметил он.
Негодяй! Он смеет напоминать ей об этом! Виктория сердито смотрела на Тома. Его слова выбили ее из колеи.
– Вы могли бы раньше высказать это необоснованное требование, как полагается джентльмену.
– Необоснованное?
– Вы прекрасно знаете, что это так!
– Неужели желание жениха поцеловать свою невесту является необоснованным требованием?
Виктория выпрямилась. Не зная, как по-другому можно подойти к этому вопросу, она решила говорить откровенно:
– Мы оба знаем, что это всего лишь брак по расчету, с-э-э-р. Поцелуй допустим только между любящими, а мы не любим друг друга!
– Ясно. – Тому удалось притвориться обиженным ее резкими словами. В душе он восхищался ею. Вот это характер!
– Я забыл об этом, – довольно сухо ответил Том. – Спасибо, что напомнили мне. Я понимаю, вы волнуетесь, что придется целоваться в церкви. Здесь уж я ничего не могу поделать.
– И вовсе я не волнуюсь, – парировала Виктория. От досады и гнева у нее горели щеки. – Просто мне будет неприятен ваш поцелуй, мистер Паркер!
– Неужели?
– Да! – свирепо ответила она. Его неджентльменские требования не запугают ее!
– Почему вы так боитесь поцелуя?
– Я не боюсь, – ответила Виктория как можно спокойнее.
Том не отрываясь смотрел в глаза Виктории. На его губах появилась понимающая улыбка.
– Вы уверены?
От нежного с хрипотцой голоса у Виктории дрожь прошла по спине. Его голос – незнакомый, хотя удивительно близкий, даже не очень ласковый, особенно когда он просит о поцелуях. Казалось, что глубокий голос Тома шепчет что-то прямо сердцу Виктории.
– Конечно, я не боюсь! Ничуть! – ответила она, прерывисто дыша. И отвела взгляд.
– В таком случае почему вы так дрожите, Виктория? – настаивал Том, а голос его был низким и страстным, – Я прошу всего-навсего один поцелуй. Вот если бы я просил вас разделить со мной брачное ложе, тогда другое дело.
У Виктории душа в пятки ушла. Мысль о том, что они вдвоем лежат на кровати, привела ее в трепет.
– Вы же не собираетесь просить о подобных вещах?
Том не ответил. Викторию охватила паника.
– Потому что, несомненно, моим ответом было бы – нет!
– Конечно, нет, – спокойно ответил он. – И, безусловно, я бы понял, как это на самом деле могло бы вас испугать. Но простой поцелуй…
– Конечно, он меня не пугает! – упорствовала Виктория. – Просто меня это не интересует, вот и все!
– Нет?
– Нет!
– Я все же надеюсь, что вы согласитесь, – не унимался Том. – Только если… вы на самом деле не боитесь.
Это был вызов. Перчатка, брошенная ей в лицо. Вряд ли гордячка не ответит.
Виктория никогда не считала себя настолько привлекательной, чтобы мужчина так жаждал ее поцеловать. И просьба Тома взволновала девушку. Она слабо улыбнулась и сказала с кажущейся уверенностью:
– Мистер Паркер… Я повторяю, что не боюсь никакого поцелуя.
– Если вы не возражаете, пожалуйста, называйте меня Томом. В конце концов, мы должны скоро обвенчаться. Что подумает священник, когда услышит, что вы так официально ко мне обращаетесь?
«Кажется, он забыл об этом несчастном поцелуе», – радостно подумала Виктория.
– Вы считаете, что было бы не совсем уместно называть вас мистером Паркером? – спросила она.
– Да. И если позволите, я буду называть вас Викторией.
Уж не новую ли ловушку он расставляет? И тем не менее отказывать в этой просьбе было глупо.
– Конечно.
– Спасибо, – сказал Том, продолжая пристально на нее смотреть. Это беспокоило девушку. – Итак, Виктория. Вы не передумали?
Виктория перевела дух:
– Передумала?
– Поцелуй, – напомнил Том.
Викторию обдало жаром. Господи, и с этим человеком она связывает свою жизнь! Сегодня поцелуй, а завтра ему золотые горы подавай. Однако почему бы не попробовать? Ведь она еще ни разу в жизни не целовалась.
– Только один поцелуй?
– Не более, – пообещал Том.
Как хорошо, что сейчас темно и мужчина напротив не видит выражения ее глаз. Если на лице она могла изобразить недовольство, то глаза бы выдали ее. И вдруг Виктория поняла, что опять смотрит на губы Тома.
Они притягивали ее как магнит.
Как она может сказать нет? В конце концов, он должен стать ее мужем. И теперь это уже было не требование, а просьба… Безусловно, это заслуживает награды. Будет лучше, если он сразу же узнает, что требования ничего ему не принесут, а просьбами он добьется гораздо большего.
Никакой беды от одного поцелуя не будет.
Виктория убедила себя, что необязательно быть влюбленной в мужчину, чтобы поцеловать его.
А она, конечно, не влюблена. Виктория даже не была вполне уверена, что верит в любовь. Если невозможно до нее дотронуться, или почувствовать ее запах, или увидеть ее, нельзя быть всецело уверенным, что она на самом деле существует. Разве не так?
– Хорошо, – смягчилась Виктория. – Поцелуй… и не больше… как только мы обвенчаемся.
Том широко улыбнулся. Сейчас он был необыкновенно похож на маленького мальчика, которому удалось с помощью уговоров вырвать мышь из кошачьей пасти. И Виктории вдруг захотелось взять свои слова обратно.
Однако она этого не сделает.
На радость или на горе, она должна этому невеже поцелуй после полуночи – но только один поцелуй, не больше. «Как ему удалось заставить меня согласиться на такое?» – промелькнуло в голове Виктории.
Глава 5
Приехав в Гретна-Грин, Виктория решила, что это место слишком захвалили. Она была раздражена, а ее спутник был не в меру веселым. И это было ей не по душе. Господи, сколько историй рассказывали об этой деревне. Говорили, «рай для влюбленных». Здесь устраиваются парады, чтобы встречать сбежавших возлюбленных и приветствовать их безрассудные побеги через границу. Как оказалось, сонная деревушка представляла собой несколько глиняных домишек с соломенными крышами.
Улицы были безлюдными. Им на глаза попался только пьянчужка, который потягивал виски, сидя у единственного двухэтажного здания.
Все это не произвело особого впечатления на Викторию. К тому же она не была мечтательной невестой.
Мистер Паркер – Том – девушка поморщилась оттого, что даже в мыслях ей было неловко называть его по имени, – вышел из экипажа первым. Ноги у Виктории онемели. Она оступилась, опускаясь на землю. Том подхватил ее. У него были тонкие пальцы. Они заскользили от талии вверх… и на мгновение задержались у груди. Виктория сделала вид, что не заметила этого движения.
Она не хотела считать объятия Тома любовными. Безусловно, это было не чем иным, как дружеской помощью. И выражение его глаз… Виктория убеждала себя, что Том не смотрит на нее страстным любящим взглядом. Ей это только показалось. И он не думает сейчас о поцелуе. Она немного не в себе, переволновалась, и ей просто почудилось, что он хотел наклонить к ней голову… и коснуться губами ее губ.
При одной только мысли об этом дрожь пробежала по спине. Господи! Что с ней происходит? Виктория корила себя. Не существует такой болезни, как буйная фантазия. Но что с ней случилось, девушка не знала. Виною всему этот проклятый поцелуй. Кроме того, сегодня она идет под венец. Наверное, это вполне естественно, что на нее нахлынуло романтическое настроение.
– Мы быстро покончим с обрядом, – произнес Том. – А потом снимем комнату в гостинице.
«Почему даже эти слова прозвучали так волнующе?» – пронеслось в голове у Виктории. Ей сейчас нужны постель, горячий чай и книжка, а не церковь. Жаль, что время на исходе, а то она бы отложила венчание. Однако у нее сильнее забилось сердце при мысли о том, что этот человек обнимает ее.
Виктория постаралась высвободиться из объятий Тома.
– Снимем комнату и отдохнем, – продолжал ее жених.
– Да, конечно, – кивнула Виктория, – но у нас должны быть отдельные комнаты.
Том издал какой-то звук, подозрительно напоминающий смех.
– Конечно, – любезно согласился он. – Отдельные комнаты.
Он отпустил ее и пошел дать указания кучеру. Через несколько минут вернулся, предложил Виктории руку, и будущие супруги подошли к единственному человеку, который находился на улице.
– Что, если в здешней церкви не венчают так поздно? – забеспокоилась Виктория. – Господи, нам следовало гораздо раньше выехать из Блэкстоуна!
Она не могла поверить, что ее испытаниям скоро придет конец! Виктория покачнулась. Том обнял ее за плечи. Девушка не стала противиться. У нее не было сил. Если бы Том ее не поддержал, она упала бы прямо в грязь.
– Не волнуйтесь, Виктория… Я обо всем позабочусь, – успокоил ее жених.
– А вдруг они откажут нам?
– Не откажут.
– Как вы можете утверждать?
Том пристально посмотрел на Викторию. От его взгляда девушке стало еще хуже.
– Никто не смог бы вам ни в чем отказать, – уверенно произнес он.
Мысли у Виктории смешались. Что он хотел сказать. Может быть, он считает ее слишком самоуверенной? Ну, ее это не волнует. Она знает, что это единственный способ вообще чего-нибудь добиться в мире, где властвуют мужчины. А может быть, он имеет в виду совсем другое? Она так красива, что все отступают перед ее красотой? Что за чепуха! Однако Том так странно смотрел на нее. Пожалуй, даже с нежностью, как ей показалось… если не более.
– Деньги могут все, помните? – объяснил ее жених. – А у нас их достаточно. Они вам не откажут.
Деньги?! Как она сразу не догадалась! Определенно, ей сейчас нужен врач, а не священник. Иначе она сойдет с ума.
– Может быть, и так, – согласилась Виктория. – Однако это нужно сделать до полуночи. Что будет, если мы не сможем вытащить этих неповоротливых людей из постели?
– Не бойтесь… Они и во сне почувствуют запах золота, я ручаюсь.
Виктория в волнении сжала руки.
– А если нет?
Том искоса посмотрел на нее, и на его губах появилась хитрая улыбка.
– Тогда я пойду и сам вытащу их из постели, Виктория. Не бойтесь.
Девушка плохо понимала смысл его слов. Она слышала только звук его голоса, а то, как он произносит ее имя, заставляло трепетать ее сердце. Виктория подняла руку и надвинула шляпку на глаза. Она уговаривала себя, что это просто холодный ветер заставляет ее так дрожать.
Виктория и Том подошли к пьянчужке. Он хлебал виски и наблюдал за ними. Горе-невеста горела желанием поскорее покончить со свадьбой. Господи, это просто несправедливо, что она вынуждена вручить свою жизнь мужчине только потому, что она женщина!
Виктория напомнила себе, что она не собирается быть у мужа под каблуком.
– Я поговорю с ним, – предложил Том.
– Лучше я сама, – с непокорным видом заявила девушка. – Я считаю, с-э-э-р, что вполне могу обратиться к этому человеку!
Том теперь был осмотрительнее. Он не стал смеяться над ее вызывающим поведением. Он любезно уступил.
– Как хотите. – Но не смог спрятать улыбку.
Виктория обратилась к пьянчужке:
– Как вы поживаете?
– Я в прекрасном настроении, разве вы не видите? – ответил тот и показал девушке бутылку виски. – Как вы сами поживаете, голубушка?
– Отлично, – быстро ответила Виктория и продолжала: – Уважаемый сэр, я подумала, что вы можете показать нам дорогу к церкви… в которой венчают.
– А разве не во всех церквях венчают? – пробормотал гуляка и глупо уставился на нее.
Виктория вздохнула.
– Но здесь есть такая церковь?
Пьянчужка не торопился с ответом. Он отхлебнул из бутылки, икнул и подмигнул Виктории.
– Ох! И почему это вдруг всем понадобилось венчаться?
– Я не знаю, сэр. Но мы очень торопимся. Будьте добры, подскажите нам дорогу.
– Ох, девушка, все с-спешат! – Собеседник дыхнул на Викторию винным перегаром. – Вы видите, что спешка сделала со мной? Я пью виски на страшном холоде, в то время как моя жена свернулась калачиком в постели и ей уютно и тепло!
– Мне на самом деле очень жаль, сэр! Но видите ли, мы должны обвенчаться до полуночи! Может быть, вы захотите присоединиться к жене? После того как покажете нам дорогу.
– О нет! – заявил пьянчужка. – Она выставила меня за дверь. Гадюка! А я не умею проходить сквозь стены! – Он всхлипнул, сделал еще один большой глоток. В горле у него что-то заклокотало. Пьяница забормотал, что женщины рождаются с необъяснимым характером.
Виктории плакать хотелось от бессилия. Неужели так трудно показать, в какую сторону идти!
Том стоял за ее спиной и забавлялся этой весёлой сценой.
– Ясно. Итак, ваша жена заперла дверь и не впускает вас? – спросила Виктория.
– Именно это я и говорю! – Мужчина потряс бутылкой. – Упрямая, сварливая старуха, вот кто она!
– Конечно, я никогда бы не осмелилась спросить, почему она так поступает, дорогой сэр, но…
– Виктория, – Том дотронулся до ее плеча, – может быть, я договорюсь с ним?
Она дернулась, стряхнула его руку.
– Я сама справлюсь, с-э-э-р! – Виктория еле сдержалась, чтобы не крикнуть. Она повернулась к пьянчужке. – Церковь, сэр… Видите ли, нам крайне необходимо узнать, где она находится, пожалуйста… А потом мы оставим вас с вашей… э-э…
Пропойца воскликнул:
– О нет, леди! – Он икнул и поманил пальцем Тома. – Ты уверен, друг, что хочешь обвенчаться с этой девушкой? Мне кажется, ты выбрал себе очень хитрую жену. Знаешь, еще не слишком поздно сбежать.
Том понял, что пора вмешаться. Виктория ничего не добьется от этого человека. Он отстранил свою невесту.
– Вполне уверен, дружище, – сказал он. – Именно с этой девушкой я прекрасно умею обращаться. – Том подмигнул пьяному. – Если вы понимаете, что я имею в виду.
– Вот новости! – воскликнула Виктория с негодованием.
Выпивоха погрозил Тому пальцем, не обращая ни малейшего внимания на Викторию.
– Да, хорошо… Я так и думал. – Он шумно вздохнул. – Итак, вы ищете священника, да?
– Да! – немедленно ответила Виктория. Она свирепо посмотрела на Тома. – И мы страшно…
– Торопимся. – Пьянчужка закончил за нее. – Конечно! – Он поднял голову и посмотрел на Тома. – А ты уверен, что не хочешь подождать до завтра, сын мой?
– Нет! – ответила Виктория. Она была в ярости.
Том слегка сжал ее плечо. Виктория снова отпрянула.
– Нет! – ответил Том.
Девушка хмурилась. Ее глаза метали молнии. Том улыбнулся. Пьяница хихикнул.
– Я сказал – нет, – произнес Том.
– Очень хорошо. – Выпивоха встал, повернулся к двери и начал колотить в нее: – Открой, Констанс! К нам пришли! Влюбленные! Открой сию же минуту!
Прошло очень много времени, но дверь наконец открылась. Перед ними стояла женщина с перекошенным от гнева лицом. Она свирепо посмотрела на пьяного мужчину, как будто готова была его убить на месте. В руке она держала хлыст.
– Влюбленные, – сказал пьянчужка, не глядя на хлыст.
Женщина ничего не сказала, только широко распахнула дверь, но было видно, что она готова задушить всех троих.
– Они хотят обвенчаться сегодня ночью, – сказал забулдыга своей жене.
– Сейчас?
– Конечно, сейчас! – заявил муж. – Почему, по-твоему, они стоят здесь?
– Ладно, – смягчилась женщина. – Входите.
Виктория с изумлением посмотрела на пьянчугу.
– Вы – священник? – спросила девушка. Она была потрясена.
– Да! – с отвращением воскликнула жена. – Он действительно чертов священник, когда не хлебает виски. – Она повернулась к мужу. – По-моему, я велела тебе проваливать к своим проклятым собутыльникам! – накинулась она на него и замахнулась хлыстом. Женщина оставила дверь открытой, чтобы Виктория и ее спутник прошли в дом. Если у них хватит смелости.
Виктория неуверенно взглянула на Тома. Тот пожал плечами.
– Вот образец супружеской жизни, – посмеиваясь, заметил он.
Невеста не сдвинулась с места, и у Тома появилось желание втолкнуть ее в дверь. Наверняка Виктория понимает, что менять что-либо сейчас слишком поздно.
– Разве вы не рады, что церковь нашлась сама? Конечно, эта хибарка мало похожа на церковь, но за неимением лучшего можно обвенчаться и здесь.
Ошеломленная, Виктория смотрела на своего жениха. Выражение этих очаровательных зеленых глаз было слишком хорошо знакомо. Внезапно Том почувствовал себя тринадцатилетним мальчиком в рваных бриджах.
«Как жаль, что человеку не дано читать чужие мысли, – подумал Том, – а то бы она давно все поняла». Как бы то ни было, он сначала женится на Виктории, а потом откроет ей, кто он.
– Этот человек будет нас венчать? – испуганно пробормотала его невеста.
Том кивнул и наклонился поближе к Виктории, чтобы почувствовать благоухание, исходящее от нее. Это было нежное сочетание жасмина и аромата ее тела. Ее щеки и кончик носа порозовели на свежем воздухе. Паркеру хотелось поцеловать ее. Господи, он так страстно желал этого поцелуя!
– Ну да.
– Превосходно! – воскликнула Виктория. Прищурив глаза, она взглянула на Тома. – Вы, случайно, не разделяете склонность пастора к спиртным напиткам, а, мистер Паркер?
Жених улыбнулся и подмигнул ей.
– А что, вы тогда выкинете меня из кровати?
Виктория отвела взгляд.
– Вы прекрасно знаете, что мы не будем спать в одной кровати, с-э-э-р!
Том нахмурился. Он, конечно, знал это. Условия брака были ему хорошо известны. Но может быть, Виктория когда-нибудь полюбит его? Не сегодня, так завтра… И тогда…
– Вряд ли простой поцелуй может сделать людей любовниками, – заявила Виктория.
Том был не согласен. Все только начиналось. Он ни разу не целовал женщину, с которой не хотел близости. Он вспомнил слова отца: «Мужчина должен поступать так, как подобает мужчине. Ты понимаешь?» Сначала Том хотел просто освободить Викторию, но теперь, когда он ее увидел, у него появилось огромное желание стать ее настоящим мужем, и молодой человек решил поступить именно так, как сказал отец.
Итак, первый шаг сделан: Виктория согласна поцеловать его. С остальным он справится без труда. Том почувствовал себя легко и беззаботно. И улыбнулся Виктории.
– Совершенно верно, Виктория. – И Том жестом пригласил девушку войти в дом. – Разве только вы испугались и передумали?
– Испугалась? Вздор! Чего мне бояться? – Виктория пошла вслед за пастором и его женой.
Том вновь улыбнулся и последовал за ней. Он был очень рад, что его невеста по-прежнему ведет себя вызывающе. Благодаря этому будет намного легче ее соблазнить.
Боже, спаси его грешную душу. Ведь он собирается соблазнить свою собственную жену!
Более того, он хочет наслаждаться близостью с Викторией каждую минуту.
Глава 6
– Итак, Виктория Хавершэм, извините, леди Виктория Хавершэм. – Пастор хмыкнул и подмигнул своим ботинкам. – Вы приехали сюда по собственной воле и желанию?
– Конечно! – ответила невеста. Замужество – это единственное, что сохранит ее наследство. Но в то же время она ступает на зыбкую почву, заключая брак с незнакомым человеком. Однако девушка решилась и теперь не отступит.
– А вы, Том… к сожалению, я не могу разобрать ваше имя. Какая курица здесь царапала? – возмущался пастор.
– Паркер, – подсказала Виктория.
Пастор строго на нее посмотрел.
– Вы приехали сюда по собственной воле и желанию? – спросил он Тома.
– Ну конечно! – воскликнула Виктория. Ей не терпелось закончить эту церемонию. Она боялась, что в самый последний момент Том передумает. – Посмотрите, кандалов у него на руках нет. На ногах тоже!
И снова пастор не обратил внимания на слова Виктории. Она начала выходить из себя.
– Право же, с-э-э-р! Вы ведь не думаете, что я привезла его сюда связанным?
– Язык женщины так же больно бьет, как и плеть, – угрюмо ответил священник. Он обернулся, взглянул на жену и пробормотал: – Слабому полу не нужны хлысты.
Виктория пристально посмотрела на своего будущего мужа. Его лицо было бесстрастным. «О чем он думает, одному Богу известно. А вдруг он жалеет, что согласился? Кому нужна сварливая жена! А сегодня я показала себя не с лучшей стороны, – размышляла девушка. – А поцелуй? Зачем ему это понадобилось? Чтобы посмеяться надо мной?»
– Ой, Дункан! – Голос хозяйки вывел Викторию из задумчивости. – Разве ты не видишь, что леди очень нервничает. Скорее заканчивай, я спать хочу!
Виктория не спускала глаз с хлыста в руке женщины. Ей хотелось знать, действительно ли жена пастора отстегает своего мужа. Неудивительно, что он такой недовольный.
– Я действительно приехал по своей собственной воле, – ответил Том. И Виктория облегченно вздохнула.
Хотя остроумной фразу Тома назвать можно было с большим трудом, священник хохотнул и опять подмигнул своим ботинкам. Потом спохватился, сделал серьезное выражение лица и продолжал:
– Прекрасно, сын мой… В таком случае ты согласен взять эту женщину в законные жены и хранить ей верность, пока смерть не разлучит вас?
– Согласен, – ответил Том. Его голос прозвучал твердо, но безразлично. Викторию почему-то очень задел такой тон. Господи, ведь они же не безумно влюблены друг в друга…
«Это всего лишь брак по расчету, – напомнила она себе, – не больше».
– Леди Виктория…
– Я согласна, – быстро ответила Виктория и сразу передала ему кольцо.
Пастор поднял голову и, как показалось Виктории, неодобрительно приподнял брови.
Очень жаль. Она торопится, и это полностью лишает ее самообладания.
– Поздно, – напомнила Виктория пастору, – и мы в самом деле должны торопиться!
Пастор покачал головой и с сомнением посмотрел на Тома. У Виктории создавалось впечатление, что священник медлит специально. Она подавила желание наступить пастору на ногу. За это святой отец мог бы устроить скандал, и они вряд ли бы закончили церемонию. А время было безжалостно. До полуночи оставалось совсем немного. Пастор взял кольцо из дрожащих рук Виктории и передал его Тому.
– Еще не слишком поздно, сын мой, – зловеще прошептал он и опять подмигнул.
– Безусловно, слишком поздно! – крикнула Виктория. В этот момент ее голос прозвучал скорее как у торговки рыбой, чем как у благовоспитанной леди. Она бросила неуверенный взгляд на Тома.
Пастор снова вздохнул и покачал головой.
– Надень кольцо ей на палец, сын мой.
– Пожалуйста. – Виктория нетерпеливо протянула руку. Пока он не передумал, пока пастор не запугал Тома. Но девушка тревожилась напрасно. Том совершенно спокойно смотрел на нее. «Ему легко, – подумала Виктория, – его будущее не поставлено на карту». Она нахмурилась. Том надел кольцо ей на палец и дотронулся до ее руки, погладил. От этой ласки Виктория затаила дыхание. Полностью осознав, кто стоит рядом с ней, она задрожала. Всего лишь через несколько он станет ее мужем… И какую-то часть времени она будет проводить в его обществе. Паника охватила Викторию. Боже правый, она едва знает этого человека! Несмотря на это, так или иначе… так или иначе… она испытывала странные чувства. Как много она отважится дать? Как много возьмет он?
Руки Виктории дрожали.
– Теперь, леди Виктория, – сказал пастор, – повторяйте за мной эти слова… Этим кольцом я венчаюсь с тобой телом и душой, обещаю почитать тебя, всеми своими земными сокровищами одариваю тебя, во имя Отца, Сына и Святого Духа. Аминь.
Внезапно Виктория потеряла дар речи. О Господи! Она не может обещать ему свое тело! Однако одна эта мысль наполнила ее таким теплом, которого она никогда не испытывала. У нее застучало в висках. Если уж на то пошло, она также не может обещать ему свои деньги. Зачем вообще ей венчаться с ним?
Виктория взглянула на Тома и увидела незнакомого человека – совсем чужого человека, которого она знала не лучше, чем этого проклятого священника. Она бросила еще один взгляд и увидела нежность в глазах своего жениха.
Нет, она не может этого сделать!
Но она должна. Выбора нет! Она не ребенок. Она всегда распоряжалась своей судьбой, и сегодня не будет по-другому. Этот человек лучше всего подходит на роль ее мужа. Да будет так…
– Мне показалось, вы торопитесь, леди Виктория? – сказал пастор.
Конечно, она торопится. Они торопятся. Просто слова застряли у нее в горле. Виктория смутно осознавала, что Том вынул часы, открыл их, посмотрел, затем быстро закрыл и убрал обратно. «Хоть бы время на секундочку остановилось», – молилась Виктория. Тогда она соберется с мыслями и сделает последний шаг…
Девушка глубоко вздохнула и выпалила:
– Этим кольцом я обручаюсь с тобой во имя Отца, Сына и Святого Духа! Аминь!
Пастор захлопнул Библию.
– Вы не можете изменять слова, леди Виктория!
– Безусловно могу и должна! – заявила Виктория. В ее голосе прозвучала непреклонность, и пастор не стал возражать. – Пожалуйста, продолжайте, с-э-э-р!
– Да, пожалуйста, продолжайте, – попросил и Том.
Виктория робко улыбнулась ему. Том опустил взгляд на ее губы. Девушка поняла намек и судорожно вздохнула.
Пастор сердито посмотрел на Тома, как будто тот был не в своем уме.
– Ты что, глухой, приятель? – воскликнул он. – Зачем тебе нужна жена, парень, если ты не можешь иметь лучшее, что в ней есть!
– Оставь их в покое, Дункан! – потребовала жена пастора.
– Ох, не обращайте внимания! – сердито пробормотал пастор. Он сунул свою книгу жене в руки. – Поскольку этот мужчина и эта женщина согласились быть вместе, я объявляю их мужем и женой перед Богом и этими свидетелями, – он махнул рукой, указывая на жену, – во имя Отца, Сына и Святого Духа! Иди спать! – сердито крикнул он жене. – Не закрывай дверь, Констанс! – И повернулся к супружеской паре: – Теперь вы можете поцеловаться!
Прищурясь, Виктория посмотрела на своего мужа. Они обвенчаны… она и этот совершенно чужой человек. Но в его облике было что-то очень знакомое. Наверное, она уже стала привыкать к нему. Том пристально смотрел на свою жену. Выражение его лица ни о чем не говорило. Но девушка понимала, что он ждет ее поцелуя.
Боже! Ее вдруг бросило в жар.
Обещание есть обещание, напомнила себе Виктория. Несомненно, она может это сделать. В конце концов, это достаточно просто. Глубоко вздохнув, Виктория сжала губы, закрыла глаза и ждала…
– Я передумал, – сказал ей муж. «Прекрасно, не надо было голову морочить!» Виктория нахмурилась.
– Что вы имеете в виду?
– Вы не хотите на ней жениться? – обрадованно спросил пастор.
– Я уже на ней женился. Я просто не хочу ее целовать, вот и все.
Виктория вспыхнула.
Пастор что-то пробормотал себе под нос, махнул рукой.
– Вы должны мне полгинеи, – потребовал он у Тома. – За всю свою жизнь я не видел ничего подобного! Удачи тебе, сын мой! Тебе она ох как понадобится!
Том достал нужную сумму, добавил еще несколько монет – за труды, поблагодарил его, собрал необходимые бумаги, просмотрел их. И молодая чета покинула церковь.
Пастор и его жена остались одни. Он горько жаловался, а она, забыв на время о хлысте, пыталась его успокоить.
Глава 7
Виктория загрустила, а Том посмеивался.
Хотя, возможно, он поступил бессовестно, отказавшись от поцелуя, но считал, что сделал правильно. Жена сидела перед ним, совершенно ошеломленная. В прелестных колдовских глазах можно было прочесть все ее мысли.
Черт побери! У Тома сейчас так же кружилась голова, как и в тот момент, много лет назад, когда она прощалась с ним. Он снова был тем маленьким мальчиком, который спускался с холма к Тории.
Этой ночью тоже не все шло так, как ожидал Том. Они поехали прямо в гостиницу. Надеясь снять одну комнату для них обоих, Том подкупил клерка, и тот отказался предоставить им две комнаты. Хотя это и было нечестно со стороны Тома, но он не чувствовал угрызений совести. Единственное, о чем Паркер сожалел, так это о том, что Виктория сразу отказалась ночевать с ним в одной комнате и предпочла вместо этого вернуться в Блэкстоун.
Ничего. Он может подождать.
И обязательно дождется. В конце концов благоприятный момент наступит, и Виктория изменит свое отношение к нему.
Том знал, что так будет. Он видел, что нравится Виктории, только его жена, как пугливый зверек, боится приближаться к нему. Ничего. Времени у него много, терпения хватит. Он обязательно приручит ее.
– Этот пастор страдает расстройством желудка. – Виктория наконец нарушила молчание.
На мужа она не смотрела. Молодой человек подавил смешок.
– Вы так думаете? – спросил он довольно равнодушно.
– Несомненно! – заявила Виктория. – Поэтому у него скверный характер, он нетерпим и груб!
– Он просто набрался.
– Набрался? – Лицо Виктории, освещенное луной, было бледным, а ее зеленые глаза сверкали.
– Нализался, – пояснил Том. – Он был пьян.
– Да, но я считаю, что не было никакой необходимости так щедро вознаграждать его, вам не кажется? – спросила Виктория.
Том произнес:
– На моих часах было четверть первого, когда мы обменялись брачными обетами. Я подумал, что будет благоразумно, если мы оставим пастора умиротворенным. Сейчас он единственный человек, который может выступить против нас.
– О! – воскликнула Виктория, и Тому показалось, что ее лицо еще больше побледнело. – Вы ведь не думаете, что он это сделает, правда? – В ее глазах появилось беспокойство. Возможно, ее взгляд выражал какое-то смутное желание. И Тому хотелось верить, что это было не только желание сохранить ее проклятые поместья. – Он ведь указал нужный час в нашем свидетельстве, правда?
Том кивнул.
– Да. – Все же он вытащил документы из жилета и предложил их Виктории, надеясь, что она не заметит его подпись. – Посмотрите сами.
– Спасибо. – Виктория взяла бумаги. – Я даже не подумала попросить об этом. Мне ни разу… не пришло… в голову.
Казалось, у Виктории путаются мысли. С ним происходило то же самое всякий раз, когда она смотрела на него.
Было приятно сознавать, что не только он испытывает искушение.
Виктория стала праздником для его истосковавшейся души. Шелестящий шелк ее подвенечного платья вызывал у Тома желание протянуть руку и провести пальцами по материи. Нежный запах жасмина наполнял воздух. И Том страстно желал зарыться лицом в ее волосы… почувствовать аромат ее тела… дотронуться языком до шеи. Даже слабый запах мяты от ее дразнящих губ вызывал у Тома горячее желание поцеловать Викторию.
– Ну, кажется, документы действительно в порядке, – согласилась девушка. Том заметил, что она на них даже не взглянула.
Паркер посмотрел на бумаги, которые Виктория держала у груди, и – не сдержался – устремил взгляд на глубокий и соблазнительный вырез ее платья. Он закрыл глаза, попытался взять себя в руки. Искушение было велико. Сама обстановка действовала на Тома возбуждающе: лунная ночь, карета, женщина напротив.
Господи, помоги ему, он всего лишь мужчина, а не святой. У Тома пересохло во рту.
Виктория не узнала его. Ей нужно время. Он должен дать ей время.
Том повторял это, как заклинание. Но напряжение не спадало. Он чувствовал себя загнанным в угол.
Когда Том открыл глаза, Виктория смотрела на него. Он сглотнул. Если сейчас он сделает какое-нибудь движение… если хотя бы слегка пошевелится, он протянет руки и заключит Викторию в объятия, овладеет ею прямо здесь, в этой проклятой карете.
Виктория отдала мужу бумаги. У нее дрожали руки. Мысли были в смятении. Этот мужчина вызывал в ней смутную тревогу. И почему? Почему он так странно поступил? Почему отказался ее поцеловать? Стоп. Для нее это не должно иметь никакого значения. Но мысли возвращались к одному и тому же. Неужели он понял, что она хочет этого поцелуя? Неужели он сожалеет, что связал себя с ней? Да какое, собственно говоря, ей дело, что он думает! Она выбрала его исключительно потому, то он согласился на союз без обычных уз – без обязательств и без привязанности. И тем не менее никогда в жизни ни один мужчина не смотрел на нее с таким выражением. Никогда в жизни она не ощущала такого трепета и сладкого волнения…
Сердце Виктории готово было выскочить из груди, стоило ей посмотреть на губы Тома… на его лицо… в его глаза, на его брови, которые так дьявольски поднимались и опускались, когда он улыбался.
Почему же Том не поцеловал ее?
«Ну вот, опять! Виктория, что с тобой? Едва успела отвлечься, как снова думаешь о поцелуе. У тебя появляются навязчивые идеи.

Кросби Таня Энн - Поцелуй после полуночи => читать онлайн электронную книгу дальше


Было бы отлично, чтобы книга Поцелуй после полуночи автора Кросби Таня Энн дала бы вам то, что вы хотите!
Если так получится, тогда можно порекомендовать эту книгу Поцелуй после полуночи своим друзьям, проставив гиперссылку на данную страницу с книгой: Кросби Таня Энн - Поцелуй после полуночи.
Ключевые слова страницы: Поцелуй после полуночи; Кросби Таня Энн, скачать, бесплатно, читать, книга, электронная, онлайн